11.4.-  El ácido nítrico
11.4.3.- Propiedades del ácido nítrico

El ácido nítrico es un importante compuesto de carácter ácido fuerte, líquido e incoloro aunque a veces presenta una débil coloración debido a que se en presencia de luz se descompone para dar:

 

formándose dióxido de nitrógeno que tiene color; por este motivo, su almacenaje se efectúa en frascos de vidrio ahumado o de color ámbar.

 

El ácido nítrico es un reactivo muy utilizado, tanto en el laboratorio como en la industria, por sus propiedades. Posee tres comportamientos químicos bien diferentes que vamos a analizar por separado:

 

  1. como ácido: El ácido nítrico es totalmente miscible en agua siendo catalogado como uno de los ácidos más fuertes que se conocen (Ka muy alta). En disoluciones acuosas se encuentra disociado prácticamente en un 100%:

HNO3 + H2O      H3O+ + NO3-                    pKa = ‑1'32

 

este equilibrio se encuentra muy desplazado hacia la derecha debido a la estabilidad del ion nitrato (NO3).

El ácido nítrico dará en disolución acuosa reacciones típicas de los ácidos tales como:

LiOH + HNO3        H2O +  LiNO3

PbO2 + 2 HNO3      H2O + Pb(NO3)2

Zn +2 HNO3         H2 + Zn(NO3)2

 

  1. como oxidante: Cuando se encuentra disuelto en elevadas concentraciones, posee, un elevado poder oxidante, reflejado en su alto potencial de reducción de la semirreacción:

            NO3- + 4 H+ + 3 e-           NO  + 2 H2O                    Eº = + 0'96 V

por ejemplo:

3 Cu (s) + 8 HNO3 (ac)   3 Cu(NO3)2  (ac) + 2 NO (g) + 4 H2O (l)

de forma análoga reaccionan la plata, el mercurio y otros muchos metales (consulta la tabla de potenciales de reducción que aparece en el tema 6). Tan solo el oro y el platino se resisten a la acción del ácido nítrico, aunque puedan ser oxidados por una mezcla de ácidos nítrico y ácido clorhídrico en proporción 1:3 (la llamada agua regia).Tampoco son atacados el Al, Cr, Ni y Co porque se cubren de una película protectora de óxido que impide que el ácido penetre.

 

  1. como agente nitrante: el ácido nítrico es capaz de sustituir a un átomo de hidrógeno de un compuesto orgánico por el grupo funcional nitro (‑NO2), dando agua y un nitrocompuesto. Para facilitar la formación del agua se utiliza un deshidratante como el ácido sulfúrico:

R‑H + HO‑NO2            R‑NO2 + H2O

 

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