Biografías

Frederick Soddy

Frederick Soddy (1877 - 1956)Nació en Eastbourne (Inglaterra), el dos de Septiembre de 1877. Su padre fue Benjamín Soddy, un comerciante de Londres. Comenzó su educación primaria en el colegio de Eastbourne (Sussex, Inglaterra) y seguidamente continuó sus estudios en el Colegio Universitario de Gales y en el Merton College de la Universidad de Oxford. Se graduó en 1898 y trabajó como investigador en Oxford hasta 1900.

Después de dos años de investigación en Oxford, entre 1900 y 1902 enseñó química en la Universidad de McGill de Montreal (Québec, Canadá) allí trabajó con el profesor Sir Ernest Rutherford sobre los problemas de la radiactividad. Juntos publicaron varios documentos sobre la radiactividad, llegando a descubrir que era un fenómeno, el cual relacionaba la desintegración atómica con la formación de nuevos tipos de materia.

Rutherford y él se percataron de que el comportamiento extraño de algunos elementos radiactivos se debía al hecho de que se convertían en otros elementos, cuando esto ocurría emitían radiaciones alfa, beta y gamma. Además investigó la emanación de gases del radio.

Abandonando Canadá, Soddy trabajó con Sir William Ramsay en el University College de Londres, donde prosiguió el estudio de la emanación de gases del radio. Fue entonces cuando Ramsay y Soddy pudieron comprobar, por medios espectroscópicos, que el helio se producía en el decaimiento radiactivo de una muestra de bromuro de radio y que también aparecía en el decaimiento de la emanación. Gracias a esto confirmaron, en 1903 que la desintegración del radio producía helio.

Fue profesor en la Universidad de Glasgow, desde 1904 a1914, donde elaboró algunos experimentos químicos vinculados con materiales radiactivos. Fue entonces cuando demostró que el uranio se transformaba en radio y desarrolló la dominada Ley del Desplazamiento, en la cual se explica que la emisión de una partícula alfa por parte de un elemento radiactivo provoca que este elemento retroceda dos posiciones en la Tabla Periódica.

En 1913 definió el significado de isótopos, en el que explicó que ciertos elementos con propiedades químicas idénticas, pueden tener pesos atómicos diferentes. Esto facilitó el descubrimiento del elemento radiactivo llamado protactinio, que hicieron de forma independiente Soddy (en Inglaterra), Otto Hann y Lise Meitner (en Alemania).

Soddy comprobó que, de igual forma, los elementos químicos no radiactivos pueden tener varios isótopos. Demostró también que un átomo puede desplazarse hacia abajo dos lugares en su peso atómico emitiendo rayos alfa y uno hacia arriba produciendo rayos beta. Esto significó un paso elemental en el conocimiento de la relación entre las familias de elementos radiactivos.

En 1910 lo nombraron miembro de la Royal Society y fue elegido Doctor Honoris Causa por la Universidad de Oxford.

De 1914 a 1919 se dedicó a la enseñanza en la Universidad de Aberdeen, donde hizo investigaciones vinculadas con la Primera Guerra Mundial. En 1919 se trasladó a la Universidad de Oxford, allí se estableció hasta 1936, donde realizó la cátedra Lee de química y mejoró el laboratorio.

Al producirse la muerte de su esposa (Winifred Beilby en 1937) con quien contrajo matrimonio en 1908, no pudo continuar sus estudios sobre la radiactividad y su interés se repartió entre los asuntos económicos y sociales, distintas teorías políticas y a resolver diferentes tipos de problemas en los campos de las matemáticas y la mecánica.

En 1921 le fue concedido el premio Nóbel de Química por sus importantes aportaciones en el campo de la química radiactiva y sus investigaciones sobre la existencia y naturaleza de los isótopos, etc. Fue también merecedor de la Albert Medal en 1951. Murió en Brighton, el 22 de septiembre de 1956.

Entre sus diversas publicaciones destacan: La Historia de la Energía Atómica (1949), Radiactividad (1904), La Interpretación del Radio (1909), Ciencia y Vida (1920), la Transmutación Atómica (1953), etc Sus impresiones sobre la tecnocracia y los movimientos sociales, quedaron plasmados en su libro Money versus Man (1933).

 

Marta Comes

 

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