Biografías

Willebrord Snel van Royen

Willebrord Snel van Royen (1580 - 1626)Willebrord Snel van Royen fue un astrónomo y matemático holandés que nació en 1580 en Leiden, una pequeña ciudad holandesa, y murió en 1626 en el mismo lugar. Es famoso principalmente por la ley de refracción, la llamada ley de Snell, pero también realizó estudios y trabajos acerca del tamaño de la Tierra e introdujo mejoras en el cálculo, principalmente relacionadas con el número π.

Comenzó a estudiar la carrera de Derecho en la universidad de Leiden, su ciudad natal, pero estaba más interesado en las matemáticas, pues su padre era profesor de esta materia. Durante el breve periodo que estuvo cursando los estudios de derecho empezó a dar clases de matemáticas. En 1613 comenzó a estudiar matemáticas en la universidad de Leiden, sustituyendo posteriormente en el puesto a su padre.

Estaba muy interesado en la física y especialmente en la astronomía. En 1615 desarrolló un nuevo método para medir el radio terrestre mediante la determinación de la longitud de un arco de meridiano calculado por triangulación, lo que está considerado el inicio de la geodesia (método matemático para la medición y el cálculo sobre superficies curvas). El método que utilizó y el resultado obtenido, fue publicado, en 1617, en su libro Eratosthenes Batavus, sive de terræ ambitus vera quantitateObtuvo un resultado muy próximo al actual, pues calculó que el radio de  la Tierra medía 107,395 km y en la actualidad ese valor es de 111 km.

Uno de los principales trabajos de Snel en el ámbito de las matemáticas fue la mejora del método para el cálculo de π utilizado por los sabios griegos, pues con un polígono de 96 lados obtuvo 7 cifras correctas y hasta ese momento sólo se habían obtenido dos.

En 1621 enunció la ley de la refracción, aunque esto se le atribuyó a Descartes inicialmente. La ley de la refracción de Snell es una fórmula simple para calcular el ángulo de refracción (de desviación) de la luz al atravesar una superficie que separa dos medios con distinto índice de refracción. Dice que el producto del índice de refracción por el seno del ángulo de incidencia es constante para cualquier rayo de luz que incide sobre la superficie que separa los dos medios.

Ley de Snell

 

 

Ana Ferrer Torres

 

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