Biografías

Theodor Schwann

Theodor Schwann (1810 - 1882)Theodor Schwann (Neuss, 1810 - Colonia, id., 1882), fue un fisiólogo alemán, considerado el fundador de la histología moderna, es decir, el estudio de la estructura de los tejidos animales y vegetales. Inició su actividad como fisiólogo bajo la tutela de Johannes Müller, en el Museo Anatómico de Berlín, dedicado sobre todo a la investigación experimental. En el curso de unas investigaciones sobre los procesos digestivos, en 1836 descubrió la pepsina, la enzima digestiva que se encuentra en el epitelio del estómago.

 

Realizó sus primeros estudios en un colegio jesuita de Colonia. Comenzó los estudios de medicina en la Universidad de Bonn en 1829 donde fue discípulo de Johannes Müller; los continuó en Würtzburg, y Berlin donde se graduó en 1834. Su doctorado versó sobre la respiración del embrión de pollo dentro del huevo. Se convirtió en catedrático de anatomía (1838-1848) de la Universidad de Lovaina, Bélgica; desde ese momento y hasta su muerte estuvo asociado a la Universidad de Lieja, también en Bélgica, desempeñando el cargo de catedrático de anatomía desde 1848 hasta 1858, año en que cambió esa cátedra por la de fisiología. Schwann estableció la naturaleza fisicoquímica de la vida aplicando la teoría de la célula del botánico alemán Matthias Jakob Schleiden a la evolución de la vida animal. Demostró también que el origen de los tejidos maduros de los animales está en células embrionarias específicas.

 

En 1836 descubrió la enzima digestiva pepsina y demostró que los hongos eran organismos lo mismo que las plantas, sugiriendo que la fermentación era un proceso biológico.

 

Schwann fue un excelente microscopista describiendo numerosos tejidos animales. En 1939, realizó su trabajo principal con "Microscopic Investigations on the Accordance in the Structure and Growth of Plants and Animals" (Investigaciones microscópicas sobre la concordancia en la estructura y en el crecimiento de los animales y de las plantas, 1839). Esta obra extendió a los organismos animales la teoría celular elaborada por el botánico M. J. Schleiden para las plantas: tanto la planta como el animal están formados por células o de sustancias transferidas al exterior por las células; las células poseen una vida que, hasta cierto punto, les es propia, y esta vida individual de las células se subordina a la del organismo como un todo. Schwann descubrió un buen numero de tipos de células como las de las uñas y plumas, las llamadas fibras de Tomes de los dientes, los núcleos de las células de músculos lisos y estriados y las células que rodean las fibras nerviosas.

 

En 1944 produjo la primera fístula gástrica artificial, llamando la atención sobre la importancia de la bilis en la digestión.

 

Durante la última etapa de su vida, relativamente apartado de la actividad investigadora, se dedicó a la preparación de una amplia obra, que quedó incompleta, en la que pretendió reflejar su visión panpsiquista y atomicista de los fenómenos físicos. En anatomía, ha dado nombre a las células que revisten las fibras de los nervios cerebroespinales (células de Schwann).

Descubrió la vaina o membrana que lleva su nombre, las fibras musculares estriadas de la porción superior del esófago, y varios hechos de índole fisiológica, que veremos más adelante. Trabajó sobre la fermentación describiendo gérmenes organizados en la levadura; la publicación de los resultados fue muy criticada por los químicos alemanes Friedrich Wölher y Justus von Liebig. Parece que este hecho influyó en su exilio.

El nombre de Schwann se relaciona con el desarrollo de la teoría celular, que comenzó a edificarse durante la primera mitad del siglo XIX. A ello contribuyó, por un lado, la construcción de microscopios con lentes acromáticas y, por otro, la aplicación de este instrumento al estudio de los seres vivos. Surgieron dos nuevas disciplinas, la citología o estudio de la célula en sí misma y la histología o ciencia de la estructura celular de los tejidos.

Murió cuando visitaba a su hermana en Colonia el año 1882.

 

Joaquín Fuertes Puchades

 

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