Biografías
James Clerk Maxwell

James Clerk Maxwell (1831 - 1879James Clerk Maxwell nació el 13 de junio de 1831 en Edimburgo, en el seno de una familia acomodada. Es un físico conocido principalmente por haber desarrollado un conjunto de ecuaciones que expresan las leyes básicas de la electricidad y el magnetismo así como por la estadística de Maxwell-Boltzmann en la teoría cinética de gases.

Maxwell era un niño prodigio y en 1841 inició sus estudios en la Academia de Edimburgo, donde demostró su interés por la geometría, disciplina sobre la que trató su primer trabajo científico con catorce años. Dos años más tarde ingresó en la Universidad de Edimburgo, y después se trasladó al Trinity College de Cambridge donde se graduó en matemáticas en 1854. Más tarde fue asignado a la cátedra de filosofía natural en Aberdeen, después en Londres, hasta 1871 que le ofrecieron la organización y la cátedra de física en un instituto especialmente construido para él en Cambridge.

Además de su actividad profesional, Maxwell se dedicó a la realización de estudios de carácter privado en sus posesiones de Escocia.

Es el creador de la moderna electrodinámica. Descubrió las ecuaciones llamadas ‘ecuaciones de Maxwell’, que permiten describir la propagación de las ondas electromagnéticas que, de acuerdo con su teoría, tienen el mismo carácter que las ondas luminosas.

Sus teorías constituyeron el primer intento de unificar dos campos de la física: la electricidad y el magnetismo (conocidos como electromagnetismo). En 1859 Maxwell formuló la expresión termodinámica que establece la relación entre la temperatura de un gas y la energía cinética de sus moléculas.

Maxwell estableció que la luz está constituida por ondulaciones transversales del mismo medio, lo que provoca los fenómenos eléctricos y magnéticos.

También trabajó en el estudio de la naturaleza de los anillos de Saturno demostrando que estos estaban formados por una miríada de cuerpos mucho más pequeños. También fue capaz de probar que la teoría nebular de la formación del Sistema Solar vigente en su época era errónea ganando por estos trabajos el Premio Adams de Cambridge en 1859.

En 1860, demostró que era posible realizar fotografías en color utilizando una combinación de filtros rojo, verde y azul, obteniendo por este descubrimiento la Medalla Rumford.

Desarrolló una ecuación que describía la distribución de velocidades de las moléculas de gas a una temperatura dada. La ecuación mostraba que, aunque algunas moléculas se movían, comparativamente, despacio y algunas, excepcionalmente, rápido, la mayoría lo hacían a una velocidad media que se incrementaba al aumentar la temperatura y que disminuía al enfriarse. La temperatura, y el propio calor, se producían a causa del movimiento de las moléculas, y eso era cierto tanto en los líquidos y sólidos como en los gases. El calor era una palabra para describir la actividad de las moléculas de una sustancia en cuestión.

Publicó dos artículos del estudio del electromagnetismo. Las relaciones de igualdad entre las distintas derivadas parciales de las funciones correspondientes a los campos eléctrico y magnético, denominadas ecuaciones de Maxwell.

En el prefacio de su obra Treatise on Electricity and Magnetism (1873) declaró que su principal tarea consistía en justificar matemáticamente conceptos físicos descritos hasta ese momento de forma únicamente cualitativa, como las leyes de la inducción electromagnética y de los campos de fuerza. Con este objeto, Maxwell introdujo el concepto de onda electromagnética. Su teoría sugirió la posibilidad de generar ondas electromagnéticas en el laboratorio, y que posteriormente supuso el inicio de la era de la comunicación rápida a distancia.

Falleció el 5 de noviembre de 1879 en Cambridge, Reino Unido.

 

 Inmaculada Llop 

          

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