Biografías
Karl Jansky

 Karl Jansky (1905 - 1950)Lo más destacable de este personaje fue su descubrimiento de las ondas de radio cósmicas. Antiguamente nos basábamos únicamente en aparatos capaces de interceptar fenómenos del espacio por medio de procedimientos ópticos, pero gracias a Jansky la realidad actual es distinta. Ahora somos capaces de “ver y oir” el universo en el que nos encontramos.

El estudio de las ondas de radio cósmicas ha constituido lo que actualmente se conoce como radioastronomía. Sin embargo este descubrimiento fue un hallazgo casual y fortuito, descubierto al tratar de mejorar la calidad de las comunicaciones transatlánticas.

Karl era el tercero de seis hijos, y nació en Norman Oklahoma el 22 de Octubre de 1905. Su padre era profesor de ingeniería eléctrica y director de la escuela de ciencias en la universidad de Wisconsil.

Karl Jansky contrajo de niño una nefrosis crónica que padeció toda su vida. Fue esta enfermedad la que le impidió hacer realidad su sueño de convertirse en jugador de hockey.

Se licenció en física, en la universidad donde trabajaba su padre, y después de esto buscó trabajo en la compañía telefónica Bell, la cual se mostraba reacia a ofrecerle trabajo debido a su enfermedad de riñón. Fue gracias a su hermano mayor, quien contaba con numerosos contactos entre el personal de la compañía, que logró trabajar para ellos.

Temerosos del estrés que supondría para Jansky trabajar en una oficina de Nueva York, la compañía trasladó a Karl a Nueva Jersey, donde se le asignaría la tarea de mejorar las radiocomunicaciones transatlánticas. Para ello, diseñó una nueva antena multidireccional capaz de recibir una mayor variedad de frecuencia de ondas de radio. Por último, ideó un artefacto capaz de registrar las distintas interferencias que afectaban a las comunicaciones.

Esta antena y el resto del equipo fueron instalados en Holmdel, Nueva Jersey, donde las interferencias de otras señales de radio humanas eran mínimas. Se cree que esta antena era la más avanzada de su época. Gracias a ella, Jansky, clasificó las interferencias en tres grupos:

  • Tormentas eléctricas cercanas.

  • Tormentas eléctricas distantes.

  • Un silbido firme, casi imperceptible, cuyo origen era desconocido.

Intrigado por este último, le dedicó más de un año de estudio. En un primer momento observó que se repetía cada 24 horas, pero al analizarlo minuciosamente se dio cuenta de que se repetía con más intensidad cada 23 horas y 56 minutos.

Sus primeras hipótesis se encaminaron a pensar que este ruido procedía de la radiación solar, pero al continuar sus estudios no solo descubrió que no era cada 24 horas, sino que además se percibía con mayor intensidad al orientar la antena hacia el centro de la Vía Láctea, más concretamente la constelación de Sagitario.

Jansky deseaba profundizar más en estos hallazgos por lo que propuso a la compañía que construyeran una nueva antena, pero ellos ya habían obtenido de su trabajo lo que andaban buscando para acabar con las interferencias, por lo que denegaron su petición y lo pusieron a trabajar en otro proyecto.

La existencia de ondas de radio que no procedieran de la Tierra era inimaginable en aquella época, pero aun así, él no dudó de sus descubrimientos. Sus estudios tuvieron lugar en un tiempo en el que la actividad solar pasaba por un mínimo, lo que permitió total transparencia para apreciar estos sonidos.

Karl Jansky hizo este fabuloso descubrimiento de forma casual y muy fortuita, y pese a que no consiguió finalizar sus investigaciones elaboró la teoría del espectro electromagnético, confirmada por posteriores científicos. Y de este modo introdujo las bases de la actual radioastronomía.

Jansky murió el 14 de Febrero de 1950. Hoy en día, la unidad de brillo aparente de una estrella lleva su nombre.

 

Eva Pérez Carvajal
 

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