Biografías
Hendrik Christoffel van de Hulst

 

Hendrik Christoffel van de Hulst (1918 - 2000) Van de Hulst era un astrofísico holandés del siglo XX que realizó estudios en campos muy diversos de la ciencia. Sin embargo, el mayor mérito que se le atribuye a este científico fue que estimó que el hidrógeno interestelar emitiría una radiación electromagnética cuya longitud de onda sería de 21 centímetros. Esta radiación electromagnética es la que conocemos actualmente como ondas de radio. El primer científico que descubrió que existían ondas de radio procedentes del espacio exterior fue Karl Jansky; sin embargo el porqué de este proceso carecía de explicación.

difusión de la luzEn 1944, cuando Van de Hulst todavía era un estudiante, dedujo que los átomos de hidrógeno podían hallarse de dos maneras distintas en el universo: Lo más común era que el protón y electrón girasen en la misma dirección, lo cual provoca que exista una pequeña posibilidad de que el electrón cambie de dirección debido a la oposición que existe entre las fuerzas positivas y negativas. Cuando ocurre esto, el electrón pasa a girar en dirección opuesta al protón, y este proceso es el causante de estas ondas de radio, cuya longitud es de 21 centímetros. Este descubrimiento revolucionó todo lo referente al estudio de la vía láctea y otras galaxias.

También realizó aportes básicos a la teoría de la difusión de la luz mediante pequeñas partículas. Esta teoría se basa en que cuando nosotros observamos el mundo que nos rodea, en muy contadas ocasiones apreciamos directamente la fuente de luz, ya que lo que nosotros percibimos es la difusión de esa luz (o el reflejo) en el objeto, que es lo que les proporciona la variada gama de colores que captan nuestros ojos.

Hendrik Christoffel van de Hulst nació el 19 de Noviembre de 1918 en Utrech, hijo de Willem G. van de Hulst y Jeannette Maan. Tenía tres hermanas y dos hermanos. Ya desde que era joven demostró poseer gran curiosidad por la naturaleza, los libros y los puzzles, además de poseer extraordinarias habilidades en lo relativo a cálculos matemáticos. Fue entonces cuando empezó a mostrar un gran interés por la astronomía.

Se había demostrado que la luz sufría una fuerte extinción (que se hacía más tenue) en el espacio interestelar, sin embargo se desconocía como era absorbida esa luz. En 1941 atraído por este problema, Van de Hulst comenzó a estudiar los aspectos físicos y químicos relativos a este suceso.

En 1943 pasó a formar parte de un club llamado NAC (Nederlandse Astronomen Club) donde conoció a Jan Hendrik Oort, científico y amigo que colaboraría con él en sus futuras investigaciones. Fue en este mismo año cuando conoció a Wilhelmina Mengerink, con quien contraería matrimonio en 1946. Tuvieron cuatro hijos, dos niños y dos niñas.

En 1927, Oort había demostrado los efectos de la rotación galáctica con respecto al movimiento de las estrellas que se encuentran próximas al Sol. Sin embargo la falta de conocimientos en lo referente a la extinción de la luz había limitado sus estudios. Por ello, en 1944 le pidió a Van de Hulst que investigara si se podía medir la longitud de las ondas de radio producidas en el espacio exterior. Fue de esta investigación de la que derivó su teoría acerca de la longitud de onda de radio que emitiría el hidrogeno. Sin embargo para poder verificar sus hipótesis Van de Hulst necesitada de un equipamiento más avanzado tecnológicamente del que poseía. Oort trató de proporcionárselo, pero la falta de dinero supuso un obstáculo que no pudo ser superado.

No fue hasta 1951 cuando dejó de ser teoría y pasó a demostrarse experimentalmente. Este hecho se les atribuye a Edward M. Purcell y Harold Ewen, de la Universidad de Hardward.

Hendrik Christoffel Van de Hulst falleció el 31 de Julio del año 2000 en Leiden, habiendo realizado unos magníficos aportes a la astronomía que perduran hasta nuestros días.

 

Eva Pérez Carvajal
 

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