Biografías
Augustin - Jean Fresnel

Augustin - Jean Fresnel (1788 - 1827)Augustin-Jean Fresnel (10 de mayo de 1788 – 14 de julio de 1827) fue un físico francés que contribuyó significativamente a la teoría de óptica ondulatoria, estudiando el comportamiento de la luz tanto teórica como experimentalmente.

Fresnel nació en Broglie (Eure). Su padre fue un arquitecto que llevó a cabo importantes obras de construcción. En 1785 fue contratado por Victor-François De Broglie, el duque Segunda y mariscal de Francia bajo Luis XV y Luis XVI, para llevar a cabo importantes mejoras en su castillo. Fue mientras estaba trabajando en este proyecto cuando conoció a Agustín Mérimée, la hija del capataz de la propiedad de De Broglie, y finalmente se casaron.

Los padres de Fresnel fueron jansenistas, es decir que eran seguidores de Cornelio Otto Jansen (1585-1638), un movimiento católico de reforma que lleva su nombre. Jansen argumentó que los hombres no pueden alcanzar la salvación a través de sus acciones, ya que está predestinado que Cristo conducirá a la vida eterna, a los pocos seleccionados, y que están destinados a la condenación, la multitud. Es por ello que Fresnel se crió con los estrictos valores jansenista en un ambiente muy severo que le influencia para el resto de su vida.

Fresnel tuvo un aprendizaje muy lento, era incapaz de leer cuando contaba con ocho años de edad. A los trece entró en la École Centrale de Caen. Tuvo siempre muchos intereses profesionales, con una capacidad y antecedentes para una carrera, y a los dieciséis entró en la École Polytechnique de París en 1804, donde se graduó con honores. Después de dos años entró en la École des Ponts et Chaussées, donde después de varios años fue calificado como un ingeniero civil. Fue contratado luego por el Corps des Ponts et Chaussées, que lo envió a Vendée, donde trabajó como ingeniero en las regiones de Drôme e Ille-et-Vilaine; pero tras apoyar a los Borbones en 1814 perdió su cargo cuando Napoleón volvió al poder.

Este hecho dio lugar a que Fresnel dispusiera el tiempo libre que necesitaba para concentrarse en sus experimentos con la luz. Durante este período de su trabajo, se convenció de la validez de la teoría ondulatoria de la luz que defendía frente a la teoría corpuscular que se sostenía en aquellos tiempos.

Cuando Napoleón fue derrotado en Waterloo, durante la segunda restauración monárquica, Fresnel fue reinstalado en su nombramiento de ingeniería civil, con lo cual tuvo menos tiempo para sus investigaciones sobre la luz que sólo pudo llevar a cabo en sus periodos vacacionales. Durante este periodo fue trasladado a Rennes, pero estuvo continuamente volviendo a París para continuar sus investigaciones científicas.

Fresnel publicó su primer artículo en octubre de 1815 sobre su teoría ondulatoria de la luz e hizo un primer intento de explicar el fenómeno de la difracción. Sus investigaciones en óptica las continuaría hasta su muerte. En 1818 escribió una memoria sobre la difracción por la cual se le otorgaría al año siguiente el premio de la Academia francesa de ciencias de París. En 1823 fue nombrado unánimemente miembro de la academia y en 1825 pasó a ser miembro de la Royal Society de Londres, que en 1827, cuando se enfrentaba a la enfermedad que le mataría, le premió con la Medalla Rumford. En 1819 fue nombrado comisionado para los faros, para los que fue el primero en construir un tipo especial de lentes, llamados lentes de Fresnel, que sustituirían a los espejos. Falleció de tuberculosis en Ville-d'Avray, cerca de París.

Sus descubrimientos y deducciones matemáticas, fundamentadas en el trabajo experimental de Thomas Young, extendían el principio de Huygens a más fenómenos ópticos.

Su empleo de dos espejos metálicos planos, que formaban entre sí un ángulo de casi 180°, le permitieron evitar los efectos de la difracción causados por las aperturas en el experimento de Grimaldi sobre la interferencia. Esto le permitió conjuntar la teoría de ondas con el fenómeno de la interferencia.

Estudió las leyes de la interferencia de los rayos polarizados con François Arago. Obtuvo luz con polarización circular mediante cristales romboidales, conocidos como “rombos de Fresnel”, que tenían ángulos obtusos de 126° y agudos de 54°.

Quizás es más conocido por ser el inventor de la lente de Fresnel, que se usó por primera vez en un faro bajo su administración y que hoy en día se encuentra en muchas aplicaciones.

 

 

Joaquín Fuertes

 

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