Biografías
Franz Joseph Emil Fischer

Franz Joseph Emil Fischer (1877 - 1947)Franz Joseph Emil Fischer fue un químico alemán nacido el 19 de marzo de 1877 en Friburgo de Brisgovia. Estudió en Elbs en la ciudad alemana de Giessen. Después de una carrera académica variada en la cual trabajó con personas como Wilhelm Ostwald, fue nombrado director del Instituto Kaiser Wilhelm para la investigación sobre el carbón en 1913. Junto con Hans Tropsch descubrió el llamado Proceso Fischer - Tropsch  (FT) el cual produce hidrocarburos líquidos ligeros (gasolina, keroseno, gasoil y lubricantes) a partir de óxido de carbono). Para hacer este proceso hizo investigaciones sobre la fabricación de carburantes sintéticos (CO y H2). Fruto de estos trabajos, obtuvo un método de obtención de gasolina ligera a partir de óxido de carbono.

Este proceso fue llevado a escala piloto por vez primera por Ruhrchemie AG en 1934 e industrializado en 1936. Experimentó gran auge en la Alemania nazi porque el estallido de la Segunda Guerra Mundial volvió difícil el acceso a fuentes exteriores de petróleo mientras que el país producía mucho carbón, convertible en gas de síntesis mediante el proceso de gasificación. El proceso FT tenía un serio competidor en la licuefacción directa del carbón, impulsada por IG Farben, que se desarrolló aun más deprisa.

A principios de los años 1940 había 9 plantas operativas en Alemania, con una producción anual de 600.000 toneladas. Japón hizo un gran esfuerzo por producir carburantes a partir del carbón. La vía principal elegida por Japón fue la carbonización a baja temperatura, proceso poco eficiente pero simple. En 1944 Japón produjo 114.000 toneladas de combustible a partir del carbón, pero sólo 18.000 de ellas provinieron de las plantas FT.

Entre 1944 y 1945 las plantas alemanas y japonesas fueron muy dañadas por los bombardeos aliados y la mayoría fueron desmanteladas después de la guerra. Los científicos alemanes que habían trabajado en el proceso FT fueron capturados por los americanos y siete de ellos enviados a trabajar en EE.UU. en el marco de la Operación Paperclip. El programa estadounidense sobre la síntesis FT fue a su vez abandonado en 1953.

A partir de los años 1950 la tecnología FT renació en la Sudáfrica del apartheid que, para hacer frente a un embargo internacional de petróleo, recurrió a sus grandes reservas de carbón. La empresa South African Synthetic Oil Ltd (Sasol) fue fundada con el objetivo de producir hidrocarburos líquidos a partir del carbón. Sasol desarrolló sus propios procesos y construyó un gran complejo FT en Sasolburg (Sasol 1) en 1955. Dado el éxito de esta planta, a principios de 1980 otras dos plantas (Sasol 2 y Sasol 3) fueron inauguradas en Secunda.

En años recientes renació el interés por esta tecnología, con plantas en producción en Malasia y Sudáfrica. La de Malasia se basaba en su propio proceso, en el cual el gas de síntesis no proviene de carbón sino del reformado de gas natural lo que se habla de Gas-to-Liquids, para distinguirlo del Coal-to-Liquids practicado en Alemania y Sudáfrica. En general los años 1990 fueron una era de petróleo barato que frenó la mayoría de los desarrollos en fuentes alternativas al petróleo, entre ellos la síntesis FT. Al aumentar el precio del petróleo, el interés renació una vez más y numerosas empresas anunciaron nuevos desarrollos o proyectos industriales. El más avanzado fue el proyecto Gas-to-Liquids "Oryx" en Qatar, basado en la tecnología FT de Sasol, cuyo arranque  se dio para el verano de 2006.

Este químico alemán falleció el 1 de diciembre de 1947 en Munich.

 

Silvia Real

 

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