Biografías
Lee de Forest

Lee de Forest (1873 - 1961)Fue un físico e inventor norteamericano, que inventó la válvula electrónica amplificadora tríodo, la cual cambió al mundo con el desarrollo de la electrónica.

Nació en Iowa en 1873 pero creció en Alabama donde enviaron a su padre, que era ministro de iglesia protestante, para reorganizar una pequeña escuela para negros. Su padre se ocupó directamente de su formación educativa, pues quería despertarle la vocación religiosa. Sin embargo, Lee prefería la ciencia, sintiéndose fascinado por las maquinarias y la información que obtenía de los últimos avances tecnológicos de finales del siglo XIX. Como era un joven aislado de las relaciones normales de amistad, dedicó mucho tiempo a la lectura. Uno de sus pasatiempos favoritos fue inventar aparatos mecánicos y eléctricos, baterías y motores de calidad profesional.

En 1893 obtuvo una beca en la Escuela Científica de Sheffield, de la Universidad de Yale, debido a su interés por la electricidad, en concreto por el estudio de la propagación de las ondas electromagnéticas que había iniciado el físico alemán Hertz y continuado el italiano Marconi.

La tesis doctoral de Lee De Forest “Reflexión de las ondas hertzianas a partir de las puntas de dos alambres paralelos” fue la primera de los Estados Unidos que trató el tema estrechamente relacionado con lo que sería la radio.

Se casó en 1904 y en su luna de miel en París instaló un transmisor telefónico en la torre Eiffel. A su regreso a EE.UU entró a formar parte de un grupo de inventores. Colocó antenas en los rascacielos e instaló su equipo de amplificación sonora, los micrófonos, en muchos teatros.

La mayor parte de su vida la dedicó a trabajar como inventor independiente. Creó una idea tras otra, pero su falta de habilidad para los negocios le impidió sacar provecho económico a su genio.

En 1906 inventó el tríodo, considerado uno de los 20 inventos más importantes de la historia de la humanidad. El objetivo de De Forest era el de descubrir un método para amplificar las ondas y al mismo tiempo controlar el volumen Triododel sonido. La válvula electrónica tríodo, llamada “audion” estaba basada en la válvula diodo inventada antes por el ingeniero eléctrico inglés Fleming.  La modificación introducida consistía en intercalar entre dos electrodos (cátodo y ánodo) de la válvula diodo un tercer electrodo, denominado grilla o rejilla de control, con el cual la válvula era capaz de amplificar pequeñas señales de corriente alterna. La sensibilidad a la recepción de señales inalámbricas resultó ser superior en la válvula tríodo en comparación con las posibilidades de los dispositivos electrolíticos y de carborundum que se utilizaban en la época.

Forest descubrió que introduciendo en la rejilla parte de la tensión que salía del ánodo de la propia válvula, se creaba una regeneración o reforzamiento de dicha tensión cuando esta circulaba de nuevo entre el cátodo y el ánodo. Observó también que si conectaba el ánodo a una antena, se obtenía una señal más potente y efectiva que la que podía producir cualquier otro dispositivo inalámbrico utilizado hasta el momento. Después de algunas modificaciones se pudo transmitir, recibir y amplificar por primera vez señales de radio.

A pesar de que la válvula tríodo se inventó en 1906, no fue hasta 1916 cuando Forest comenzó a realizar transmisiones experimentales, utilizándola por primera vez como transmisora de ondas de radio en los laboratorios fonográficos de la Columbia. A partir de este momento se extendió rápidamente su uso en las estaciones transmisoras de radio y en los radiorreceptores.

En los años 30 del siglo XX, Lee De Forest trabajó en la creación de otros dispositivos. Su más desatacado invento después de la válvula tríodo fue el sistema Phonofilm, que permitía sincronizar simultáneamente la voz y la imagen en las películas cinematográficas. Este invento permitía introducir en la propia cinta una pista óptica de sonido, tal y como se continua haciendo en la actualidad pero no contó con el apoyo de las compañías productoras de películas. A pesar de ello recibió en el año 1959 un oscar honorífico por su contribución al desarrollo de la banda sonora en las películas.

Ha sido reconocido como “el padre de la radio y el abuelo de la televisión”. Fue nominado para recibir el premio Nobel de física.

Con más de 180 patentes de inventos, fue el mayor impulsor del desarrollo de la radio en el siglo XX. Entre sus inventos se encuentran el oscilador de alta frecuencia, el radioteléfono precursor de la actual telefonía móvil, sistemas de transmisión y recepción de ondas de radio, la celda fotoeléctrica, el cine sonoro, los sistemas de comunicación de trenes, un altavoz, un aparato de televisión y otro de televisión en colores

El principio de funcionamiento de las válvulas electrónicas aún se aplica en la fabricación de los tubos de los rayos catódicos o tubos de pantalla de televisores domésticos y monitores de ordenador. No obstante, esta llamada a desaparecer al generalizarse el uso de pantallas TFT y de plasma.

Últimamente los estudios profesionales de grabación de sonido están volviendo a emplear las válvulas electrónicas en los equipos de audio por la mejor respuesta que ofrecen a bajas frecuencias en comparación con la que brindan los transmisores y circuitos integrados.

Lee De Forest falleció en California en 1961 antes de cumplir los 88 años.

 

 

Mar Ríos

 

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