Biografías
Heber Doust Curtis

Heber Doust Curtis (1872 - 1942)Heber Doust Curtis  fue un astrónomo estadounidense que trabajó en el campo de la espectroscopia estelar y ayudó a descubrir las dimensiones y la composición de las galaxias espirales. Es conocido por defender en el "Gran Debate", la hipótesis de que las nebulosas espirales eran galaxias fuera de la Vía Láctea, frente a la idea contraria sostenida por Harlow Shapley.

Curtis nació el 27 de junio de 1872 en Muskegon (Virgina, EE.UU.). Hijo de Orson Blair Curtis y Sarah Eliza Doust. Durante su infancia estuvo en el instituto de Detroit (Detroit High School). Posteriormente, estudió en la Universidad de Míchigan donde obtuvo su licenciatura (Bachelor of Arts) tres años después y el Máster (Master of Arts) un año más tarde, ambos en lenguas clásicas.

Tras graduarse se trasladó al Napa College, una pequeña institución metodista cerca de San Francisco, donde enseñó latín y griego. Gracias a un pequeño telescopio refractor del College comenzó a interesarse por la astronomía.

En 1895 contrae matrimonio con Mary D.Raper con quien tuvo cuatro hijos. En 1896 el Napa College se fusiona con el College del Pacífico en San José (California) donde trabajaría como profesor de matemáticas y astronomía.

Curtis pasó los veranos de 1897 y 1898 en el Observatorio Lick para continuar estudiando astronomía y regresó a la Universidad de Míchigan en 1899 para estudiar mecánica celeste.

En 1900 se traslada con su familia a Virginia para estudiar astronomía en la Universidad de Virginia gracias a una beca Vanderbilt. Dos años más tarde obtuvo su doctorado en astronomía por esta universidad y fue contratado por el Observatorio Lick.

En 1920 abandona este observatorio para convertirse en director del Observatorio Allegheny en la Universidad de Pittsburgh.

Por último, en 1930 Curtis regresa a la Universidad de Míchigan, para convertirse en director de su observatorio.

Entre1902 y 1909, trabajó en un programa para la medición de velocidades radiales estelares. Durante los siguientes 11 años concentró sus esfuerzos en la nebulosa espiral, tratando de establecer si estaban tras racimos de estrella distantes o nubes de ruinas.

Curtis trabajó en diversos campos como el estudio de cometas y estrellas binarias. Aunque es famoso por sus estudios sobre nebulosas espirales y por defender la idea de los "universos isla", es decir, sistemas estelares distantes, comparables a la Vía Láctea.

En aquella época se creía que el universo estaba formado por una única galaxia, la Vía Láctea. Uno de los defensores de dicha idea fue Harlow Shapley, el cual, dio una medida aproximada del tamaño de la Vía Láctea, parecida a la actual. Debido a las enormes dimensiones que halló para nuestra galaxia, pensó que las nebulosas no podían estar fuera de sus límites.

El 26 de abril de 1926, Shapley y Curtis protagonizaron el conocido Gran Debate en la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos, en el que ambos defendieron sus posturas sobre el tamaño de la Vía Láctea y las distancias a otras nebulosas espirales, así como la composición de éstas y su distribución respecto al plano de la Vía Láctea.

Shapley y Curtis midieron la distancia de la nebulosa de Andrómeda a la Vía Láctea, pero llegaron a conclusiones distintas, porque no estaban de acuerdo en el tamaño de la Vía Láctea, y además el método que utilizaron para realizar esta medición se basaba en comparar la luminosidad de una estrella de esta nebulosa, con la cantidad de luz que recibimos de otra estrella de nuestra Vía Láctea, de esta forma sabían lo lejos que estaba la primera estrella. Pero este método no dio resultado, ya en aquella época no se conocía la diferencia entre novas y supernovas, por lo tanto esas estrellas no servían como indicadores de distancia.

Gracias a las observaciones de Edwin Hubble se demostró que Curtis tenía razón. Hubble observó que entre las estrellas situadas en el borde de la nebulosa de Andrómeda, había cefeidas (estrellas variables cuya luminosidad varía rítmicamente en un período de tiempo muy regular), y con ellas se determinó que la nebulosa se hallaba, a un millón de años luz de distancia, con lo cual se encontraba fuera de nuestra galaxia, muy lejos de ésta.

Durante los últimos años de su vida, Curtis sufrió una grave enfermedad de tiroides falleciendo en Ann Arbor (Míchigan) en junio de 1942.

 

 

Marta Comes

 

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