Biografías
Giovanni Cassini

Giovanni Domenico Cassini (1625 - 1712)Giovanni Domenico Cassini fue un astrónomo e ingeniero italiano. Nació el 8 de junio de 1625 en Perinaldo, en la región de Liguria (Italia). Al pasar parte de su vida en Francia, también se le conoce como Jean-Dominique Cassini.

Después de su formación con los jesuitas, su primer trabajo se basó en calcular tablas astronómicas para un noble atraído por la astrología.

En 1650 fue profesor de astronomía en la Universidad de Bolonia, llegando a ser catedrático. En la catedral de San Petronio, en esa misma ciudad, hizo marcar el enorme cuadrante que cruza oblicuamente el suelo de la iglesia y gracias a esto pudo corregir las tablas del movimiento del Sol.

Entre 1652 y 1668,  después de estar trabajando en sus observaciones sobre los satélites de Júpiter, editó unas tablas (efemérides) de los eclipses de los satélites de Júpiter, mostrando en una página la apariencia de los satélites respecto a Júpiter y en la opuesta la hora del eclipse, tanto de la inmersión como de la emersión en horas, minutos y segundos.

En 1665 averiguó el movimiento de rotación de Júpiter alrededor de su propio eje y midió su duración, repitiendo lo mismo en 1666 con el de Marte. Calculó los períodos rotacionales de Júpiter, Marte y Venus, y en 1668 elaboró las tablas de los movimientos de los cuatro satélites de Júpiter descubiertos por Galileo.

División de Cassini en el anillo de SaturnoEn 1675 descubrió la división en dos partes de los anillos de Saturno, los cuales, durante los dos siglos siguientes se creyó que eran una capa continua de materia, pero en 1675, Giovanni Cassini halló una oscura banda (la división que lleva su nombre) que separaba el disco en dos anillos concéntricos, el espacio presente entre los anillos se le llama "División Cassini".

Con la colaboración de Jean Richer midió por triangulación la distancia a Marte. Esto le permitió medir el tamaño del Sistema Solar, logrando para la Unidad Astronómica un valor que era únicamente un 7% menor del valor real. Calculó la distancia de Marte a la Tierra y determinó las distancias de los otros planetas al Sol (basándose en la tercera ley de Kepler).

Contempló el movimiento de los cometas y el movimiento aparente del Sol. Descubrió los cambios estaciónales de Marte y midió su periodo de rotación, así como el de Saturno. En 1669 fue elegido por Luis XIV de Francia miembro de la Academia de Ciencias y director del Observatorio de París, allí halló Jápeto (1671), Rea(1672), Dione (1684) y Tetis (1684), los cuatro satélites de Saturno. Fueron nombrados por él como "Ludovici" en honor del "Rey Sol.

Contempló durante diversos años la luz zodiacal: banda débil de luz, de forma casi triangular, que puede distinguirse en el cielo nocturno expandiéndose a lo largo del plano de la eclíptica (mapa que comprende la órbita de la Tierra alrededor del Sol, y también, la línea aparentemente recorrida por el sol a lo largo de un año respecto al fondo inmóvil de las estrellas), donde se encuentran las constelaciones del Zodíaco. La luz zodiacal cubre el cielo completamente  y causa el 60% de la luz natural en una noche sin Luna. Se produce por la dispersión de la luz solar en partículas de polvo que están a lo largo de todo el Sistema Solar.

En 1683 halló que el eje de rotación de la tierra no estaba colocado perpendicularmente a la eclíptica, como se creía anteriormente, y que sus posiciones sucesivas en el espacio no eran paralelas entre sí. En 1693 descubrió las leyes que regulan los movimientos de libración de la Luna.

Tuvo algunas equivocaciones, como no aceptar la teoría heliocéntrica o el movimiento elíptico de los planetas descubierto por Kepler. Sin embargo, estas teorías eran discutidas en su época y Cassini terminó contribuyendo a la confirmación de la segunda al verificar, con el meridiano de la Basílica de San Petronio en Bolonia, que la variación de la distancia entre el Sol y la Tierra se ajustaba mejor a una órbita ovalada que a una circular con el objeto central situado a una cierta distancia de su centro.

Cassini empleó el meridiano de San Petronio (que él mismo remodeló) para medir con exactitud la longitud del año y la inclinación de la eclíptica, gracias a la precisa corrección que aplicó para la refracción atmosférica. Otra de sus equivocaciones fue el no reconocer el carácter finito de la velocidad de la luz y rechazar la teoría de la gravedad universal de Newton.

Después de cuarenta años contemplando el cielo, se quedó totalmente ciego y murió en París el 14 de septiembre de1712.

Es uno de los primeros de una generación de astrónomos y geodestas, le seguirán su hijo Jacques Cassini (1677 - 1756) que fue un geógrafo. Su nieto Cesar Cassini (1714 - 1784), elaboró un mapa de Francia y su biznieto Jacques Dominique Cassini (1748 - 1845), director del Observatorio de París y terminó el mapa que había empezado su padre. Sus obras se han publicado con el título de "Opera Astronómica".

Da nombre a los asteroides (24101) Cassini y (24102) Jacquescassini.

La nave de exploración del sistema de Saturno, construida por la NASA, también lleva su nombre y está actualmente en operación.

 

Marta Comes

 

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