Biografías
Friedrich Wilhelm Bessel

Friedrich Wilhelm Bessel (1784 - 1846)Friedrich Wilhelm Bessel, nació en Minden, Westfalia el 22 de julio de 1784 y falleció de cáncer en Königsberg (Rusia) el 17 de marzo de 1846. Matemático alemán, astrónomo, y sistematizador de las funciones de Bessel (soluciones canónicas y(x) de la ecuación diferencial), pero que en un principio fueron definidas por el matemático Daniel Bernoulli.

Bessel fue un contemporáneo de Carl Gauss, también era matemático y astrónomo. Hijo de una criada. Ya de pequeño se convirtió en contable y la confianza en su trabajo lo llevó a cambiar sus habilidades matemáticas a problemas de navegación; esto lo llevó a fijar su interés en la astronomía como una salida para determinar la longitud.

Fue fundador en 1813 y primer director vitalicio del observatorio de Königsberg, a quien le otorgo este gran cargo el Kaiser Guillermo II de Prusia. En 1804 calculó la órbita del cometa Halley.

Después de efectuar delicadas mediciones de ciertas constantes fundamentales, que refinó y tabuló, recibió en 1811 un premio del Instituto de Francia por sus nuevas tablas de correcciones que publicó en su Fundamentos de Astronomía (1818).en estos catalogó con extrema precisión la posición de 50.000 estrellas, lo que le permitió, en 1838, ser el primero en medir  la paralaje y la distancia a una estrella.

Conociendo la elevada precisión de sus instrumentos intentó determinar el paralaje de las estrellas más próximas, trabajando con un heliómetro construido por Joseph von Fraunhofer: eligió para ello la denominada 61 Cygni que, en base a su movimiento propio, debería ser una de las más cercana a nuestro planeta; al cabo de 18 meses de observaciones a finales de 1838 comprobó que el paralaje era igual a 0,314" ± 0,020”: la estrella distaba más de 657 000 veces la distancia de la Tierra al Sol. Sólo más tarde se medirían los paralajes de Vega y Alfa Centauri, resultando esta última la más próximas a la Tierra: 0,77” y 4,3 años luz de distancia.

En 1844, analizando las posiciones micrométricas de dos estrellas fundamentales del catálogo del astrónomo inglés Nevil Maskelyne (Sirio y Proción), comprobó que su movimiento aparente por el cielo era errático como si estuviesen afectados por otro “cuerpo” muy próximo pero invisible. Utilizando sus propias observaciones dedujo la órbita del compañero de Sirio, la estrella enana blanca Sirio B (también conocida como el Cachorro) que no sería descubierta hasta el año 1862 por Alvan Graham Clark; la compañera de Proción sería descubierta en 1895. Análogamente, sugirió la existencia del planeta Neptuno.

En matemáticas, introdujo las funciones, que utilizó para determinar el movimiento de tres cuerpos bajo mutua influencia gravitacional, hoy conocidas como «funciones de Bessel».

 

Silvia Real Margalef

 

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