12.2.- La atmósfera
12.2.2.- Composición química
de la atmósfera.

El aire de la atmósfera es una mezcla de gases muy estable, sobre todo en las proximidades de la superficie terrestre, considerándose que hasta una altura de unos 80 Km su proporción permanece prácticamente constante. La tabla siguiente nos da la composición media del aire atmosférico limpio y seco (es decir, sin incluir contaminantes ni vapor de agua):

 

Componente % en volumen
Nitrógeno (N2) 78'085
Oxígeno (O2) 20'946
Argón (Ar) 0'934
Dióxido de carbono (CO2) 0'0314
Neón (Ne) 0'00182
Helio (He) 0'000524
Metano (CH4) 0'000151
Criptón (Kr) 0'000114
Hidrógeno (H2) 0'000051
Monóxido de dinitrógeno (N2O) 0'000025
Monóxido de carbono (CO) 0'000011
Xenón (Xe) 0'0000087
Ozono (O3) 0'0000021
Amoniaco (NH3) 0'0000006
Dióxido de nitrógeno (NO2) 0'0000001
Monóxido de nitrógeno (NO) 0'00000006
Dióxido de azufre (SO2) 0'00000002
Sulfuro de hidrógeno (H2S) 0'00000002

 

respecto a la tabla cabe destacar que dos gases (nitrógeno y oxígeno) constituyan un 99'031% del aire, mientras que los demás están en tan pequeña proporción que se les suele llamar componentes traza si su presencia está en un porcentaje inferior al 0'00001%.

Sin embargo no nos debemos dejar engañar por tan pequeñas proporciones, pues un componente tan minoritario como es el sulfuro de hidrógeno, contribuye a la composición de la atmósfera con un total de 1 millón de toneladas.

El vapor de agua no se incluye en la tabla puesto que su proporción es variable. Su concentración no puede superar un determinado valor, llamado de saturación, que depende de la temperatura. Su porcentaje en la atmósfera puede oscilar entre un 0'01 y un 5%, aunque habitualmente oscila entre un 1 y un 3%.

Otro hecho importante es que entre los componentes naturales del aire nos encontramos con prácticamente todos los principales contaminantes, lo que nos indica que además de por el hombre, estos contaminantes también son producidos por fuentes naturales.

No sólo es importante la cantidad que hay de los distintos componentes en la atmósfera; también lo es su localización y su distribución. El ozono se localiza en la estratosfera (entre los 15 y los 40 Km de altura) siendo muy importante porque absorbe las radiaciones ultravioleta de la luz solar que nos son perjudiciales, pero si estuviese en la superficie terrestre sería considerado un contaminante dado su gran poder oxidante. El Dióxido de carbono, mantiene su proporción prácticamente constante en la atmósfera pero en ocasiones se han podido acumular concentraciones extraordinariamente altas en puntos muy localizados pudiendo provocar catástrofes como la del lago Nyos en el Camerún donde una capa de CO2, aparentemente de origen volcánico, produjo la muerte a cerca de 2000 personas por su irrespirabilidad.

 

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