Biografías

Claude Elwood Shannon

¿Las máquinas pueden pensar?

"¡Naturalmente! ¡Usted y yo somos máquinas y vaya si pensamos!"

 

Claude Elwood Shannon (1916 - 2001)Claude Elwood Shannon nació el 30 de abril de 1916 en Míchigan y murió el  24 de febrero de 2001. Fue un ingeniero electrónico y matemático estadounidense, conocido como "el padre de la teoría de la información".

Los primeros años de su vida vivió en Gaylord. Desde joven Claude demostró una inclinación hacia las cosas mecánicas. En las asignaturas de ciencias destacaba respecto a sus compañeros. Su héroe de la niñez era Edison, a quien luego se acercó bastante en sus investigaciones.

En 1932 entró en la Universidad de Míchigan, siguiendo los pasos de su hermana Catherine, doctora en matemática. En 1936 obtuvo los títulos de ingeniero electricista y matemático, y su interés por la matemática y la ingeniería continuó durante toda su vida.

En 1936 le ofrecieron un puesto de trabajo como asistente de investigación en el departamento de ingeniería eléctrica en el Instituto de Tecnología de Massachusetts que aceptó. Esta situación le permitió continuar estudiando y trabajando en el computador analógico más avanzado de esa era, el Differential Analyzer de Vannevar Bush, mientras trabajaba por horas para el departamento.

Entonces surgió su interés hacia los circuitos de relevadores complejos. Intentando simplificar centralitas telefónicas de relés se dio cuenta de que estos podían usarse para hacer cálculos. Desarrolló esta idea en el año 1937 gracias a su gusto por la lógica y el álgebra.

En su tesis de maestría en el MIT, demostró cómo el álgebra booleana se podía utilizar en el análisis y la síntesis de la conmutación y de los circuitos digitales. Apareció en 1938 en las publicaciones especializadas y causó un gran interés. En 1940 le concedieron el Premio a ingenieros americanos del Instituto Americano Alfred Nobel de Estados Unidos, un premio solamente dado cada año a una persona de no más de treinta años. Años más tarde, Goldstine, en su libro "Las computadoras desde Pascal hasta Von Neumann", citó su tesis como una de las más importantes de la historia que ayudó a cambiar el diseño de circuitos digitales.

Durante el verano de 1938 realizó trabajos de investigación en el MIT y le fue concedida la beca Bolles cuando trabajaba como ayudante de enseñanza mientras realizaba un doctorado en matemática. Dos años después estudió una maestría en ingeniería eléctrica y se doctoró en filosofía matemática.

Shannon pasó quince años en los laboratorios Bell, una asociación muy fructífera con muchos matemáticos y científicos de primera línea como Harry Nyquist, Walter Houser Brattain, John Bardeen y William Bradford Shockley, inventores del transistor; George Stibitz, quien construyó computadoras basadas en relevadores, Warren Weaver, quien escribió una larga y clara introducción a su The Mathematical Theory of Communication y muchos otros más.

Durante este período Shannon trabajó en muchas áreas, pero en lo que más trabajó fue en todo lo referente a la teoría de la información, un desarrollo que fue publicado en 1948 bajo el nombre de "Una Teoría Matemática de la Comunicación". En este trabajo se demostró que todas las fuentes de información (telégrafo eléctrico, teléfono, radio, la gente que habla, las cámaras de televisión, etc., ...) se pueden medir y que los canales de comunicación tienen una unidad de medida similar, determinando la velocidad máxima de transferencia o capacidad de canal. También mostró que la información se puede transmitir sobre un canal si, y solamente si, la magnitud de la fuente no excede la capacidad de transmisión del canal que la conduce, y sentó las bases para la corrección de errores, supresión de ruidos y redundancia.

En el área de las computadoras y de la inteligencia artificial, publicó en 1950 un trabajo que describía la programación de una computadora para jugar al ajedrez, convirtiéndose en la base de posteriores desarrollos.

A lo largo de su vida ha recibido muchas condecoraciones y reconocimientos de universidades e instituciones de todo el mundo.

Claude Elwood Shannon falleció el 24 de febrero del año 2001, cuando tenía 84 años, después de haber sufrido muchos años la enfermedad de Alzheimer.

 

 

Marta Mocholi Quilis

 

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