Biografías
Gilbert Newton Lewis

Gilbert Newton LewisFísico estadounidense. Nació el 23 de octubre de 1875 en Weymouth, Massachussets, pero en 1984 su familia se trasladó a Lincolm, Nebrasca, y hasta esa fecha, la formación escolar que recibió fue escasa. Su carrera universitaria la inició en la Universidad de Nebrasca a los 14 años, para luego trasladarse a Harvard donde alcanzó en grado de Doctor en 1899. Enseñó química en Harvard desde 1899 hasta 1900 y desde 1901 hasta 1905. Después de efectuar una estancia en Alemania para ampliar conocimientos se incorporó al instituto Tecnológico de Massachussets (MIT) en 1907 hasta 1912. En 1912 fue nombrado profesor de la Universidad de Berkeley, en California, de la que llegó a ser decano. Bajo su dirección, el departamento de química de Berkeley alcanzó un gran prestigio internacional. En él trabajó una gran cantidad de químicos que fueron laureados con premios Nobel o fueron miembros de la National Academy of Sciences.

En 1918, cuando estalló la I Guerra Mundial, fue designado Jefe de la división para la defensa del servicio químico de la guerra, por lo que recibió la distinguida medalla del servicio en los EEUU y la de la Cruz de la Legión de Honor en Francia.

Hasta el fin de sus días, se dedicó a enseñar Química-Física en la Universidad de Berkeley (a la que llego a definir como aquella parte de la ciencia que abarca “todo lo que es interesante”) y a realizar numerosas investigaciones muy prestigiosas.

La muerte le sorprendió inesperadamente trabajando en un laboratorio de dicha universidad en el año 1946.

Lewis poseía una inteligencia creativa e inquiridora y ello le permitió efectuar contribuciones importantes en diversas áreas de la química.

Investigó el significado de los pares electrónicos en la estructura molecular, que condujo a las modernas teorías del enlace químico. Lewis fue el primero en proponer que los átomos podrían mantenerse unidos por medio de la comparación de pares de electrones; de acuerdo con esta idea introdujo el simbolismo de las estructuras, en las que los electrones se representan por puntos (estructuras de Lewis).

En su teoría del par compartido del electrón, Lewis no creyó que todos los enlaces químicos se pudieran explicar por las transferencias totales de un electrón de un átomo a otro. Él describe la transferencia parcial de dos electrones, uno de cada uno de los dos átomos que se enlazan, de modo que haya un par compartido de electrones entre ellos. Esto elimina la necesidad de la formación de átomos cargados cuando no había evidencia de iones en un compuesto. Ésta era la primera descripción de la vinculación covalente. Aunque él nunca utilizó realmente el término "octeto" para cuatro pares de electrones, la regla del octeto se asocia a menudo a Lewis. Su preocupación principal estaba con los enlaces individuales entre los átomos más bien que con todos los pares del electrón alrededor de cada núcleo. El libro de Lewis, la valencia y la estructra de átomos y moléculas, es una obra clásica, una de las contribuciones más grandes a la teoría moderna de la vinculación.  

Sus contribuciones a la termodinámica (es decir, al estudio de los cambios de energía) fueron importantes y también fue coautor de un libro de texto que ejerció una profunda influencia en la enseñanza de la termodinámica. Lewis investigó potenciales de electrodo estándares, conductividad, energía libre y otras constantes termodinámicas para los elementos. Estas tablas todavía se están utilizando hoy en día. Lewis hizo importantes aportaciones en el campo de la física teórica, sobre todo al estudio de la termodinámica química. Desarrolló una teoría sobre la atracción y valencia químicas con el químico estadounidense Irving Langmuir, basándose en la estructura atómica de las sustancias, conocida como teoría Langmuir-Lewis. También se le conoce por su trabajo sobre la teoría de las disoluciones y la aplicación de los principios de la termodinámica a los problemas químicos.

En 1923 comenzó el trabajo sobre una teoría más intuitiva del concepto de ácidos y bases y en 1938 realizó una serie de conferencias en el instituto Franklin sobre dicha teoría ya concluida.

La investigación de Lewis sobre isótopos es un ejemplo de sus intereses vastos y prolíficos. Él publicó veintiséis Trabajos sobre el hidrógeno pesado y el agua pesada, isótopos del litio, y la física del neutrón. Él predijo la existencia del agua pesada natural antes de que la aislara, y fue el primero en preparar y estudiar, en estado puro, el agua pesada, 2H2O (D2O).

En la década de los 40 también trabajó en los procesos fotoquímicos.

No hay científico en la historia americana que haya participado más extensamente en todos los campos en química que Gilbert Newton Lewis. Sus teorías han tenido influencia profunda en química moderna. Aunque Lewis nunca recibió el premio Nobel, es común en el sentir de la comunidad científica que su contribución  sobre  la teoría de la termodinámica y sobre el enlace químico ha merecido esta concesión.

 

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