Biografías
Paul Ehrenfest

Paul Ehrenfest (1880 - 1933)"Einstein: Él no era simplemente el mejor maestro que he conocido en su profesión, estaba también apasionadamente preocupado por el desarrollo y el destino de los hombres, especialmente de sus alumnos para ganar su amistad y confianza, y entenderlos, les ofrecía cualquier ayuda y se envolvía en las luchas interiores o exteriores, para fomentar el talento joven - todo esto era lo más importante para él, casi más que su inmersión en los problemas científicos."

Paul Ehrenfest nació el18 de enero de 1880 y murió el 25 de  septiembre de 1933. Físico y matemático, austríaco y holandés, que hizo importantes contribuciones al campo de la mecánica estadística y tuvo una importante relación con la mecánica cuántica, incluyendo la teoría de la transición de fase y el teorema de Ehrenfest.

Paul Ehrenfest, nació y creció en Viena en una familia judía de Loštice en Moravia. Sus padres, Sigmund Ehrenfest y Jellinek Johanna, tenían una tienda de comestibles. Aunque la familia no era muy religiosa, Paul estudió hebreo y la historia del pueblo judío. Más tarde, siempre hizo hincapié en sus raíces judías.

Ehrenfest sobresalió en la escuela primaria pero no lo hizo en el "Akademisches Gymnasium", siendo su mejor asignatura, las matemáticas. Después de cambiarse al "Franz Josef Gymnasium" sus notas mejoraron, y en 1899 aprobó con éxito los exámenes finales.

Se especializó en química en la Technische Hochschule, pero tomó cursos en la Universidad de Viena, en particular, de Ludwig Boltzmann en su teoría cinética de la termodinámica. Estas conferencias tuvieron una profunda influencia, jugaron un papel decisivo en la estimulación del interés de Ehrenfest en la física teórica, que se define como su principal área de investigación en los próximos años, y fue un ejemplo de la enseñanza inspiradora.

Se fue a Göttingen (hasta 1933 fue un importante centro para las matemáticas y la física). Allí, Ehrenfest conoció a su futura esposa, Tatiana A. Afanasyeva, una joven matemática nacida en Ucrania y educada en Rusia.

Obtuvo su doctorado el 23 de junio de 1904 en Viena, donde permaneció desde 1904 hasta 1905. El 21 de diciembre de 1904 se casó con Tatyana Alekseyevna Afanasyeva, quien colaboró con él en su trabajo. Tuvieron dos hijas y dos hijos: Tatyana, que también se convirtió en matemática; Galinka, que se convirtió en un autora e ilustradora de libros infantiles, Paul Jr., quien también se convirtió en un físico, y Vassily.

Cuando Boltzmann murió, Ehrenfest publicó un obituario extenso en el que se describen los logros de Boltzmann. Felix Klein, el decano de los matemáticos de Gotinga y editor jefe de la "Enzyklopädie der Wissenschaften mathematischen", había contado con Boltzmann para una revisión acerca de la mecánica estadística. Y debido a los acontecimientos, pidió a Ehrenfest asumir esta tarea. Junto con su esposa, Ehrenfest trabajó en esto durante varios años, el artículo no se publicó hasta 1911. Se trataba de una revisión del trabajo de Boltzmann y su escuela, y muestra un estilo propio: un agudo y lógico análisis de las hipótesis fundamentales, una clara delimitación de las preguntas sin resolver, y una explicación de los principios generales hábilmente escogido ejemplos transparente.

En 1907 la pareja se mudó a San Petersburgo, pero allí se sentía aislado científicamente, y por otra parte, como un ciudadano austriaco y de origen judío, que no tenía posibilidad de un puesto permanente.

A principios de 1912 Ehrenfest hizo una gira por universidades de habla alemana, con la esperanza de una posición. Visitó Berlín, donde vio a Max Planck, de Leipzig, donde vio a su viejo amigo Herglotz, Munich, donde conoció a Arnold Sommerfeld, y a continuación, Zurich y Viena. En Praga se reunió con Albert Einstein por primera vez, y siguieron siendo amigos cercanos después. Einstein recomendó a Ehrenfest para que le sucediera en su cargo en Praga, pero no funcionó. Sommerfeld le ofreció un puesto en Munich, pero Ehrenfest recibió una mejor oferta, ya que se produjo un giro inesperado de los acontecimientos. H.A. Lorentz renunció a su puesto como profesor en la Universidad de Leiden, y Ehrenfest fue nombrado su sucesor.

En octubre de 1912, Ehrenfest llegó a Leiden, y dio su conferencia inaugural acerca de la crisis de la hipótesis de la luz-éter. Permaneció en Leiden para el resto de su carrera. Con el fin de estimular la interacción y el intercambio entre estudiantes de física. Él se mantuvo en estrecho contacto con físicos prominentes en el país y el extranjero, y los invitó a visitar Leiden y dar una presentación en su serie de conferencias.

Einstein con Ehrenfest y uno de sus hijosEn sus conferencias se centraba en modelos simples y ejemplos para ilustrar y aclarar los supuestos subyacentes. Sus clases eran pequeñas, él hizo un esfuerzo por conocer a los estudiantes que hicieron uso de la sala de lectura. Tuvo largas discusiones con ellos casi a diario. Entre sus estudiantes estaba el conjunto de científicos que se hizo famoso por proponer el concepto de spin electrónico.

La contribución más importante de Ehrenfest de 1912 hasta 1933 es la teoría de invariantes adiabáticas. Se trata de un concepto derivado de la mecánica clásica que, por un lado puede servir para perfeccionar ciertos métodos del modelo de Bohr del átomo (aunque en un principio Ehrenfest no aceptó las ideas de Bohr) y por otro lado establece un vínculo entre la mecánica atómica y la mecánica estadística.

Hizo importantes contribuciones a la física cuántica, incluyendo la teoría de las transiciones de fase y el teorema de Ehrenfest, que establece que los valores esperados de un sistema cuántico siguen la mecánica clásica. Su nombre es dado también a la paradoja de Ehrenfest, al modelo de Ehrenfest, y el tiempo Ehrenfest.

Pasó a convertirse en un economista y fue galardonado con el primer banco del premio de Suecia en Ciencias Económicas en Memoria de Alfred Nobel en 1969.

Ehrenfest estaba particularmente cerca de Einstein y Bohr. Niels Bohr le visitó en Leiden en 1919, para la defensa de la tesis de Kramers. También nombró a Einstein como profesor extraordinario en la Universidad de Leiden. Esto permitió a Einstein visitar Leiden durante unas pocas semanas cada año. En estas ocasiones, Einstein se quedaba en casa de Ehrenfest. En 1923, Einstein permaneció allí durante seis semanas, después de las amenazas ultranacionalistas que se había hecho contra su vida.

Ehrenfest sufría de depresión severa y en Amsterdam, el 25 de septiembre de 1933, perdió su batalla con la depresión. Después de haber hecho arreglos para el cuidado de sus otros hijos, disparó a su hijo menor Vassily, que tenía síndrome de Down, y luego se suicidó.

 

Marta Mocholí   
 

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